Vivien Thomas : de charpentier à pionnier de la chirurgie cardiaque

Vivien Thomas : de charpentier à pionnier de la chirurgie cardiaque. L’incroyable histoire de cet homme, Vivien Thomas, qui de charpentier devint l’inventeur du traitement du syndrome du bébé bleu. Sans éducation formelle au-delà du niveau secondaire, le docteur Thomas parvint à sortir de la pauvreté. Il réussi à combattre le racisme de l’époque pour s’imposer comme un pionnier de la chirurgie cardiaque. Il enseigna les techniques opératoires à nombre d’éminents chirurgiens. Vivien Thomas fut le premier afro-américain sans doctorat à exécuter une chirurgie à cœur ouvert sur un patient blanc aux États-Unis.

Vivien Thomas est né noir américain en 1910 dans le Sud des États-Unis. En 1929, il est charpentier, et la tête pleine de rêves. Il veut devenir médecin. Il économise sou à sou pour se payer des études. La crise économique le ruine, et ses envies s’envolent. Mais il tient à travailler dans le monde médical. Il devient “homme à tout faire”, assistant de laboratoire, où il se fait vite remarquer par Alfred Blalock, un chirurgien de haut vol. Vivien Thomas est payé comme un homme de ménage, alors qu’au milieu des années trente, il fait déjà l’équivalent d’un travail postdoctorat.

Vivien Thomas et Alfred Blalock, leur remarquable association durera plus de trente ans

Une cardiologue, spécialiste de l’enfance bleue, les contacte en 1943. Helen Taussig a accumulé une connaissance considérable sur ces malformations. Personnalité remarquable, elle aussi a lutté contre les préjugés, les ambiances des facultés de l’époque profondément hostiles aux femmes. Plus tard elle deviendra quasi sourde, et c’est avec les doigts, plus qu’avec le stéthoscope, qu’elle auscultait les petits malades. Mais ces savoirs accumulés, cette empathie donnée sans limites, lui rendaient cruelle l’incapacité à aider ces petits malades. Elle savait que seule la chirurgie pourrait les aider.

Le trio qui se constitue fonctionne tout de suite…

Retrouvez la chronique de Guy Grandjean sur Radio Châteaubriant.

Rouges Jardins, le site de Guy Grandjean, biologiste.

Un film, Something the Lord Made, est tiré de l’histoire de Vivien Thomas.